En matière d'exploitation commerciale, la technologie des piles à combustible représente bien plus qu'un simple phénomène de mode. C'est une technologie qui montre que les véhicules de manutention peuvent s'avérer plus écologiques, plus productifs et plus économiques. Dans les prochaines années, la demande en matière de piles à combustible devrait connaître une croissance à deux chiffres émanant principalement d'industries situées en Amérique du Nord, en Europe et en Asie-Pacifique.

Les modèles à membranes échangeuses de protons représentaient 46,3 % de la demande de piles à combustible en 2011. Selon la Fuel Cell & Hydrogen Energy Association (Washington, D.C., fchea.org), et comparativement à d'autres types de piles à combustibles, les modèles à membranes échangeuses de protons fonctionnent à plus basses températures (de 80 à 200 °F) et sont capables de supporter des changements de puissance soudains, ce qui les rend idéales pour alimenter l’accélération des voitures et des véhicules spécialisés, notamment les chariots élévateurs.

Les parcs de chariots élévateurs utilisent la technologie des piles à combustible

Dans le cadre d'opérations de manutention, plus de 4 000 chariots élévateurs à piles à combustible ont été utilisés aux États-Unis en 2013. Certaines marques parmi les plus connues du pays, notamment Sysco Foods, FedEx Freight, Walmart, Lowe's, Proctor & Gamble et Coca-Cola ont été convaincues par les données prouvant que les chariots élévateurs dotés de piles à combustible offraient une meilleure rentabilité et une efficacité accrue comparativement aux chariots élévateurs opérant sur batteries. Ces raisons sont suffisamment bonnes pour que la tendance se poursuive.

Transparency Market Research estime que le marché des piles à combustible devrait atteindre un rythme de croissance annuel composé vigoureux de 15 %, de 2013 à 2018. À ce rythme, la demande de piles à combustible atteindra 910,3 millions de dollars américains en 2018 alors qu'elle n'était que de 355,3 millions de dollars en 2011. Même si l'Asie-Pacifique et l'Amérique du Nord représentent les régions du monde les plus demandeuses en matière de technologie de piles à combustible, l'Europe pourrait être le marché le plus prometteur dans un avenir proche. (Référence : « Fuel Cells Market - Global Industry Analysis, Size, Share, Trends, Analysis, Growth and Forecast, 2012-2018 » par TMR).

Alors comment expliquer cette demande rapide et croissante pour les piles à hydrogène ?

Les parcs de chariots élévateurs alimentés par piles à combustible cumulent favorablement les avantages commerciaux ainsi que les aides gouvernementales relatives à la protection de l'environnement, et rendent les parcs de chariots élévateurs opérant sur batteries véritablement obsolètes.

Les piles à hydrogène sont adaptables sur les chariots élévateurs aux mêmes endroits que les anciennes batteries au plomb, permettant ainsi d'éviter le remplacement coûteux des biens d'équipement existants.

Des stations de ravitaillement en hydrogène de faible encombrement peuvent facilement s'intégrer aux infrastructures existantes. Et éliminer le besoin de stocker des batteries de rechange, indispensables aux parcs de véhicules alimentés par accumulateurs, permet ainsi de libérer un espace précieux au sol dans les entrepôts.

Le gain de temps découlant de l'élimination des délais de charge et de remplacement des batteries représente un accroissement de productivité net d'environ deux à cinq pourcent. Les véhicules à hydrogène sont réapprovisionnés rapidement dans des stations de ravitaillement commodément situées à cinq minutes de distance ou moins. En outre, en cas de coupure de courant, les systèmes à pile à hydrogène peuvent remplacer les systèmes à batteries redondantes et à générateurs en fournissant jusqu'à 52 heures d'autonomie.

Et contrairement aux batteries produisant des déchets, les systèmes à combustible à hydrogène ne produisent que de l'électricité, un surplus de chaleur et de l'eau. Ainsi, les entreprises convertissant leur parc de chariots élévateurs et leurs systèmes d'alimentation de secours à la pile à combustible réduisent significativement leurs émissions de gaz à effet de serre. C'est une bonne nouvelle pour les gouvernements encourageant une réduction des gaz à effet de serre.

De belles perspectives pour la technologie de pile à hydrogène

La demande de piles à membranes échangeuses de protons devrait atteindre un taux de croissance annuel composé de 11,5 pourcent entre 2013 et 2018. La demande de piles à combustible à carbonate liquide, utilisées principalement dans les systèmes stationnaires de production d'électricité, devrait atteindre un taux de croissance annuel composé de 17,8 pourcent au cours de la même période. En 2011, les piles à combustible à carbonate liquide représentaient 39,2 pourcent de la demande totale, mais compte tenu du taux de croissance prévu, elle devrait dépasser celle des piles à combustible à membranes échangeuses de protons.

D'un point de vue global, la technologie des piles à combustible est davantage répandue en Amérique du Nord en raison du soutien réglementaire, de l'aval du gouvernement et de l'innovation technique très dynamique observée ces dernières années. En 2018, les États-Unis devraient devenir l'un des plus grands marchés pour les piles à combustible de véhicules. L'Asie-Pacifique est l'autre région majeure où le marché des piles à combustible est vigoureux et où la demande devrait atteindre un taux de croissance annuel composé de 12 pourcent entre 2013 et 2018. En raison de l'élan vers plus de durabilité et davantage de politiques réglementaires, l'Europe devrait atteindre la croissance la plus forte parmi ces trois régions majeures.

En termes d'impact sur l'industrie, puisque de plus en plus d'entreprises abandonnent les batteries au profit des piles à combustible pour leurs chariots élévateurs, la chaîne de distribution devrait atteindre un taux de croissance annuel composé d'environ 15 pourcent selon une étude publiée par le département américain de l'énergie.

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À propos de l'auteur

HandyTube Corporation, une société du groupe Handy & Harman, est un fabricant de premier plan de tube à hydrogène de grande longueur. Les serpentins en acier inoxydable sans soudure HandyTube sont également utilisés pour des applications pétrolières et gazières, les procédés chimiques, la construction navale, l'aérospatiale et la défense, l'automatisation des procédés et les industries des sciences de la vie. Depuis peu, la société vise à étendre l'utilisation de ses tubes à hydrogène de grande longueur éprouvés sur le marché des piles à combustible.

Vous pouvez contacter HandyTube au +1 302 697 9521.

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